Por Stanley Coren, Ph.D., FRSC en Canine Corner autorizado por su autor para orbicanes.com

Al igual que en los seres humanos, la atención es mejor en los adultos jóvenes, que en los  perros de edad mediana.

Cada vez es más común que los científicos busquen similitudes en los procesos psicológicos compartidos por los perros y los seres humanos. Esto incluye las similitudes en las habilidades mentales, los procesos emocionales de humanos y perros e incluso las similitudes de sus mecanismos cerebrales. Ahora un nuevo estudio nos permite comparar los perros y la gente en otro proceso cognitivo fundamental, a saber, la atención.

La razón por la que es importante la atención es que interactúa con muchos otros procesos mentales tales como la conciencia, la percepción, la cognición, la memoria de trabajo y el aprendizaje. En pocas palabras, no se puede percibir algo si usted no está prestándole atención, y si usted no puede percibir algo, usted no  puede aprender nada al respecto y así sucesivamente. Muchos psicólogos han sugerido que varios cambios relacionados con la edad en el aprendizaje y las habilidades de resolución de problemas en los seres humanos tienen que ver con los cambios en la atención durante el tiempo de vida. Si hay cambios similares en los procesos de atención en los perros, también esto podría ayudar a explicar los cambios de edad en las habilidades mentales caninas.

En un informe de investigación aceptado para su publicación en la revista Frontiers in Psicología, un equipo de investigadores encabezados por Lisa Wallis de la Universidad de Medicina Veterinaria de Viena, exploró cómo cambia la atención durante la vida de un perro. La idea era ver si la atención selectiva tiene el mismo patrón relacionado con la edad como se encuentra en los seres humanos, donde el rendimiento máximo se extiende desde la edad adulta a través de la mediana edad temprana (20 a 39 años).

Este fue un gran estudio que incluyó a 145 Border Collie de 6 meses a 14 años. Los autores afirman que sólo los Border Collies fueron utilizados con el fin de eliminar cualquier posible diferencia  en la inteligencia de las razas relacionadas, pero hay que preguntarse qué otra raza de perros podría considerarse, dado el hecho de que la prueba se hizo en algo que se llama el perro del laboratorio inteligente, la investigación ha sugerido que el Border Collie puede ser el perro más inteligente en dogdom .

El primer par de pruebas intentó determinar la rapidez con la que  perros de diversas edades prestan atención a los objetos o a los seres humanos. La primera prueba ha involucrado como objeto  una regadera de juguete de un niño. Esta, se unió a una cadena que pasó a través de un bucle fijo al techo. En algún momento el experimentador (que estaba fuera de la vista) tiró de la cadena para que el objeto de plástico rebotara. Se tomaron dos medidas, primero la rapidez con la cual el perro comenzó a prestar atención al objeto (técnicamente llamada captura atencional), y en segundo lugar el tiempo que el perro siguió prestando atención al objeto (técnicamente llamado la atención sostenida). La segunda prueba, con la persona, ha  involucrado una persona conocida para el  perro. Esta entró en la habitación y pretendió pintar la pared con un rodillo de pintura.

Si se lleva a cabo este experimento con seres humanos de diferentes edades como sujetos de prueba, los resultados esperados serían sólo pequeñas diferencias en la captura atencional, pero las grandes diferencias en la atención sostenida. Ese es exactamente el patrón que se encuentra aquí para los perros. Mientras que la edad no afecta a la rapidez con que los perros primero observaron el objeto o la persona, si  hizo ver una diferencia en el tiempo que los perros continuaron mirando hacia el blanco. Wallis resume los resultados diciendo que "Hemos encontrado que los perros mayores - como los seres humanos de edad avanzada - demostraron una cierta calma, ellos fueron menos afectados por los nuevos elementos en el medio ambiente y por lo tanto muestran menos interés que los perros más jóvenes." Independientemente de la edad del perro, los experimentadores descubrieron que la mayor atención se dirigió al humano y no al objeto.

El segundo experimento consistió en la atención selectiva. Una vez más se utilizó una prueba muy simple, pero aquí la idea era que algo desviara la atención del perro de una tarea a otra. Esta prueba implicó que el experimentador estuviera de pie delante del perro y tirara un poco de comida, ya sea a su derecha o izquierda. Obviamente un perro va a prestar atención a los alimentos y alejarse de la persona para conseguirlos. Luego el experimentador esperó hasta que el perro cambiara su atención e hiciera contacto visual con ella. Una vez que se hizo contacto visual, un clicker sonaba y un pedazo de comida se tiraba a un lado para motivar el cambio de atención del perro lejos de la cara del experimentador y sobre el tratamiento en sí. Se midieron las  cantidades de tiempo que tomó para que el perro arrebatara el trozo de comida y luego levantara la vista hacia los experimentadores de nuevo. Bajo estas condiciones de prueba, el rendimiento de los perros variaba con la edad y el patrón imita los hallazgos en los seres humanos. Los  jóvenes perros adultos de edad media (3 a 6 años para los caninos) fueron los que reaccionaron más rápidamente.

Si bien es comprensible que los perros más viejos pueden tener procesamiento mental más lento y por lo tanto pueden tener más dificultades para cambiar su atención, nos deja con la pregunta de por qué los perros más jóvenes no reaccionan con mayor rapidez?  Según los experimentadores una razón es, probablemente, su falta general de experiencia. Una segunda respuesta es que los perros como los humanos pasan por una etapa difícil en la adolescencia (que es de 1 a 2 años en perros), y esto es en parte debido a los cambios hormonales en sus cuerpos.

Hay una peculiaridad en los datos aquí y eso tiene que ver con el hecho de que en la tarea de atención selectiva, hay algo que aprender, a saber, que la estrategia óptima es prestar atención a la comida y rápidamente agarrarla, para cambiar rápidamente  la atención a la cara del experimentador para activar un clic y obtener otra pieza de alimento. En los 20 ensayos, todos los de los perros de seis meses a 14 años, mostraron una habilidad para aprender a hacer esto-y eso incluye a los perros de edad avanzada. Sin embargo, cuando los investigadores analizaron la tasa de aprendizaje, las mejoras más rápidas eran para los perros adolescentes. Wallis resume esto diciendo "Por lo tanto, los perros en la pubertad tienen un gran potencial para el aprendizaje y, por tanto, capacidad de entrenamiento." Esto es similar a lo que cualquier persona que haya vivido con jóvenes adolescentes humanos, probablemente ha experimentado. Ellos son capaces de aprender de forma rápida y eficiente si sólo usted puede llamar su atención - lo que no siempre es fácil. Esto también parece ser el caso en los perros.

Stanley Coren es autor de numerosos libros, entre ellos: La sabiduría de los perros; Haga Dogs Dream? Born to Bark; El Modern Dog; ¿Por qué los perros tienen Seco narices? Los Pawprints de la Historia; ¿Cómo los perros piensan; Cómo hablar del perro; Por qué amamos a los perros que hacemos; Qué saben los perros? La inteligencia de los perros; ¿Por qué la Ley de mi perro de esa manera? Entender Dogs for Dummies; Ladrones del sueño; El síndrome zurdo

Derechos de autor SC Psychological Enterprises Ltd. no puede ser reimpreso o reposteado sin permiso

Los datos de: Lisa J.Wallis, Friederike Range, Corsin A. Müller, Samuel Serisier, Ludwig Huber, y Zsófia Virányi (2014). Vida útil desarrollo de la atención en los perros domésticos: estableciendo paralelismos con los seres humanos. Fronteras en Psicología, 5, doi: 10.3389/fpsyg.2014.00071

Conociendo los grupos FCI: Grupo 8 Perros Cobrdores, Levantadores y Perros de agua

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